Las proteínas son macromoléculas formadas por la unión de aminoácidos. Para entender cómo una proteína obtiene su conformación (forma final, la de funcionamiento), necesitamos comprender los cuatro niveles de estructura de las proteínas.

Estructura primaria de las proteínas

El nivel primario es el más sencillo.. La estructura primaria, es simplemente la secuencia de aminoácidos: aa1 – aa2 – aa3 – aa4 -…

estructura de las proteínas
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La estructura primaria de las proteínas determina las demás estructuras de esa proteína: su forma, sus propiedades y su funcionamiento. Además, confiere especificidad a las proteínas. Esto es que la misma proteína (por ejemplo, la hemoglobina) la tiene los seres vivos pero se diferencian en la estructura primaria.

Estructura secundaria

La estructura secundaria de las proteínas se refiere a su estructura plegada. Son varias, y debidas a las interacciones entre los átomos del esqueleto.

  • α-hélice. La estructura primaria se enrolla en forma de hélice sobre sí misma. Esto se debe a la formación de enlaces de hidrógeno entre un aminoácido y el cuarto aminoácido que le sigue. Las interacciones son dentro de la cadena. Este el tipo de estructura secundaria más frecuente en las proteínas. La ferritina (la principal proteína almacenadora de hierro) tiene mayoritariamente esta configuración.

estructura de las proteínas

  • Beta-hoja plegada. Los aminoácidos se disponen formando una cadena en zigzag. Esta cadena se mantiene por enlaces por puentes de hidrógeno entre los átomos de dos cadenas paralelas. Un ejemplo es la queratina de la seda (fibroína).

estructura de las proteínas

  • Triple hélice. Esta estructura se da cuando los aminoácidos que forman las cadenas no tienen suficientes átomos para formar enlaces por puentes de hidrógeno. Se forman estas hélices en lugar de la α-hélice. Por ejemplo, el colágeno, proteína muy frecuente en los músculos, tiene esta estructura.

colágeno

Ninguna proteína presenta una estructura completa. Tampoco tiene un solo tipo de estructura secundaria. Pueden presentar discontinuidades.

Estructura terciaria de las proteínas

La estructura secundaria se pliega sobre sí misma. Da lugar entonces a una conformación globular. De este modo, se hace más fácil la solubilidad en agua de la proteína. Esto le permitirá realizar funciones de transporte, enzimáticas, hormonales… la estructura terciaria. La conformación globular se mantiene estable gracias a la existencia de enlaces entre los radicales R de los aminoácidos. Los enlaces pueden ser puentes de hidrógeno, puentes de disulfuro si hay aminoácidos con radicales que contienen azufre (S) – es parecido a los enlaces por puentes de hidrógeno, pero con azufre – y otras.

Estructura cuaternaria

La estructura cuaternaria es la unión de varias cadenas polipeptídicas con estructura terciaria, formando un complejo proteico. Por ejemplo, la hemoglobina tiene esta estructura. Se encuentra formada por la unión de cuatro cadenas (que se dice “cuatro protómeros”). Los enlaces que la mantiene son débiles y numerosos y son los mismos que mantienen la estructura terciaria.

Hemoglobina

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