Se suele pensar que el color es un atributo de los objetos, ¡pero no es así!. Un objeto no es ni rojo ni verde… el color es un atributo de la percepción visual, asociado a las distintas longitudes de onda del espectro electromagnético visible.

Espectro electromagnético
Espectro electromagnético. Autor: Horst Frank, Jailbird

Como dijo Isaac Newton…“si en todo momento hablo de luz y de rayos como coloreados, se debe entender que  hablo no filosóficamente y con propiedad, sino groseramente, porque los rayos, por hablar con propiedad, no son coloreados”

¿Qué es eso del espectro electromagnético? ¿Y la longitud de onda? Y entonces… ¿de dónde viene el color?

Las ondas como forma de transmisión de energía

En Física, una onda es una forma de transmisión de energía de un punto a otro del espacio, sin necesidad de transportar materia. Se producen cuando en un lugar que llamamos foco ocurre una perturbación que se propaga en una o varias direcciones. Por ejemplo, si tiramos una piedra al agua, ocurre algo como en la imagen: se origina una onda.

El color es un atributo asociado a las longitudes de onda del espectro electromagnético visible.
Onda originada en el agua

Si por ejemplo, sujetamos una cuerda por un extremo y la atamos del otro extremo a un objeto fijo, y luego la sacudimos, también podemos ver cómo se propaga una ondulación: sus partes más altas se llaman crestas, y las más bajas, valles.

El color es un atributo asociado a las longitudes de onda del espectro electromagnético visible.
Onda originada en una cuerda

Si sacudo la cuerda enérgicamente, se formarán ondas con mayores frecuencias y menores longitudes de onda

Las ondas tienen dos características principales: la frecuencia y la longitud de onda.

La frecuencia es el número de oscilaciones por segundo (los hercios, Hz). Cuanto de más hercios sea la onda, más energía tendrá. Si sacudo la cuerda con mucha fuerza, es decir, con más energía, se formarán más oscilaciones por segundo.

La longitud de onda es la distancia que existe entre dos crestas. Si la distancia entre las crestas es muy pequeña, es que la onda es muy energética. Cuando sacudo la cuerda con más fuerza, la distancia entre las oscilaciones es más pequeña.

Las ondas pueden ser mecánicas o electromagnéticas, según el medio por el que se propaguen

Además, dependiendo del medio por el que se propaguen, las ondas se clasifican en ondas mecánicas y ondas electromagnéticas. Las ondas mecánicas, como sería el sonido, necesitan al menos un medio material como el aire para propagarse. Las ondas electromagnéticas no necesitan materia para transmitirse… ¡como la LUZ!

El color es un atributo asociado a las longitudes de onda del espectro electromagnético visible.
Onda electromagnética

La luz, las microondas, los rayos X, las retransmisiones de televisión y radio, etc. son todas ejemplos de ondas electromagnéticas.

El espectro electromagnético visible y el color

Hay una escala que se organiza por frecuencias o por longitudes de ondas para clasificar las ondas electromagnéticas: el espectro electromagnético.

El color es un atributo asociado a las longitudes de onda del espectro electromagnético visible.
El espectro electromagnético

La región que el ser humano puede ver se llama ESPECTRO VISIBLE. Si te fijas en la imagen anterior de todo el espectro, la porción que el ser humano es capaz de percibir es muy pequeña en comparación con todas las existentes.

El espectro visible
El espectro visible

Cuando la luz del sol atraviesa las gotas de agua, se descompone en las distintas longitudes de onda del espectro electromagnético visible y el cerebro percibe todos los colores

El espectro visible comprende longitudes de onda únicamente desde los 380 nm hasta los 780 nm (1 nm = 1 nanometro = 0.000001 mm). La luz de cada una de esas longitudes de ondas es percibida en el cerebro humano como un color diferente. Y también por eso, cuando la luz blanca se descompone en todas sus longitudes de onda con un prisma (o por la lluvia del arcoíris) el cerebro percibe todos los colores.

El color es un atributo de la percepción visual, asociado a las longitudes de onda del espectro electromagnético visible.
Descomposición de la luz blanca en sus longitudes de onda

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