Los zwitteriones son moléculas que son eléctricamente neutras, pero que tienen carga formal positiva en uno de sus átomos y carga formal negativa en otro átomo diferente. Este término proviene del alemán, Zwitter (hermafrodita).

Se trata de moléculas anfóteras, ya que contienen grupos ácidos y grupos básicos. Esto es que, dependiendo de con la sustancia con la que se encuentren, actuarán como ácido o como base. Si actúan como ácido, desprenderán protones (iones H+). Si actúan como base, captarán iones H+.

Los aminoácidos es un ejemplo de molécula que puede existir en forma de zwitterión.

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Esto se debe a que los aminoácidos contienen al menos un grupo amino (-NH2) en su estructura; y también contienen al menos un grupo carboxilo (-COOH). En sus grupos radicales pueden contener uno o más grupos amino y/o carboxilos. Que estos grupos acepten protones (los grupos amino los aceptan) o que desprendan protones (los grupos ácidos ceden protones), depende del pH del medio en donde se encuentren.

Zwitteriones
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Los aminoácidos pueden existir en forma de zwitterión, como «moléculas hermafroditas»

Los radicales ácidos y aminos de los aminoácidos pueden ionizarse, por lo que su comportamiento es anfótero (se convierten en zwitteriones). Se comportan como un par ácido-base que les permite hacer frente a los cambios de pH en el medio celular.

El pH en el que tienden a adoptar la forma de dipolo eléctrico es distinto para cada aminoácido y se conoce como punto isoeléctrico del aminoácido.

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